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Pour les distillateurs de whisky artisanal, la pénurie imminente de barils est une mauvaise nouvelle.

Aucune industrie n’a été épargnée par les perturbations liées aux pandémies, et la distillation ne fait pas exception. Qu’il s’agisse de fermetures, de pénuries de verre ou du fait de devoir payer plus cher pour à peu près tout, le monde des spiritueux a été secoué plus profondément que jamais depuis la prohibition. Et le dernier problème en date pourrait bien être le plus grave.

De multiples distilleries de whisky ont signalé une pénurie imminente de fûts, confirmée par les rapports de plusieurs tonnelleries. « C’est un problème imminent », déclare Colin Keegan, propriétaire de Spiritueux de Santa Fe. « Nous avons été avertis par notre fournisseur de barils (Tonnellerie Kelvin) en décembre, nous avons donc passé notre première commande de l’année en plus grand nombre. D’habitude, la livraison est de six semaines, et maintenant elle est de six mois. »

Sur QUELQUES SpiritueuxLe fondateur de l’entreprise, Paul Hletko, a cependant entendu des murmures concernant une éventuelle pénurie, et ils sont de plus en plus forts. « Tous nos tonneliers nous appellent pour nous dire de passer nos commandes dès maintenant », dit-il. « Une crise majeure du baril est à venir ».

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Mais pour certains distillateurs, la pénurie est déjà là. Distillerie Journeyman achète normalement une partie de ses barils auprès de Entreprise Indépendante (ISC), mais le propriétaire Bill Welter a récemment appris que sa commande pour 2022 serait plafonnée au niveau de celle qu’il a achetée en 2021 – un problème pour cette entreprise en pleine croissance. « Nous avons la chance que nos fournisseurs de barils nous aient prévenus, ce qui nous a permis de reconstituer nos stocks », explique-t-il. Le moulin à barilsun autre fournisseur de longue date, est en mesure de combler le manque à gagner de Journeyman cette année.

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Crédit : Max Kelly Photography

La pénurie de barils, une nouvelle fois

« Nous entrons définitivement dans ce que j’appelle la pénurie de barils 2.0 », déclare le vice-président du marketing de The Barrel Mill, Richard Hobbs, faisant référence à un déficit survenu il y a environ dix ans dans toute l’industrie de la tonnellerie en raison d’un manque de bois. « À ce moment-là… nous avons dû refuser beaucoup d’affaires, ce que nous n’aimons pas, et cela se produit à nouveau. » Bien que le démarchage à froid de clients potentiels fasse partie intégrante des activités commerciales, M. Hobbs a récemment reçu un nombre croissant de demandes de renseignements de la part de nouveaux clients, y compris « beaucoup de gens qui, normalement, ne répondraient même pas à un courriel ou à un appel téléphonique de ma part », tous à la recherche de barils.

La même chose se produit à Tonnellerie Adirondack Barreloù la copropriétaire Kelly Blazosky accepte de nouveaux clients dont les fournisseurs habituels ne peuvent répondre à leurs besoins. Idem pour Fûts en bois de la côte Est. Le président et maître tonnelier George Voicu déclare : « En ce moment, les gens cherchent des barils pour le whisky à gauche et à droite, et c’est un signe de pénurie. » Il affirme que la tonnellerie sera en mesure d’honorer les commandes de ses clients actuels cette année et d’accueillir quelques nouveaux clients, mais qu’il ne pourra pas répondre aux besoins de tous ceux qui l’ont contacté.

Une partie du problème peut être aussi simple que les grandes distilleries, qui représentent la part du lion des affaires pour les tonnelleries comme ISC, augmentent leurs propres commandes de barils au fur et à mesure de l’expansion de la production. Les clients plus petits, dont le pouvoir d’achat est moindre, se retrouvent souvent coincés dans de tels scénarios. Mais les coûts du chêne et de l’acier ont augmenté – les industries de l’exploitation forestière et de la fonte n’ont pas non plus été épargnées par les problèmes liés à Covid – ainsi qu’une augmentation massive des coûts de fret et d’expédition. Les coopérateurs eux-mêmes sont confrontés à des retards dans l’obtention des matières premières, et plusieurs d’entre eux ont du mal à embaucher suffisamment d’employés pour répondre à la demande. « Il est plus difficile de trouver des candidats qualifiés » qu’avant la pandémie, déclare M. Blazosky, qui recrute activement à mesure que l’Adirondack Barrel Cooperage se développe.

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Crédit : East Coast Wood Barrels

Risque pour certains, opportunité pour d’autres

À mesure que les réserves diminuent, les prix augmentent, mais les distilleries qui ont désespérément besoin de barils n’ont d’autre choix que de payer. Pour compenser les retards de commande et en prévision des pénuries à venir, de nombreux distillateurs commandent plus de fûts qu’ils n’en ont besoin maintenant, ce qui, comme le fait remarquer M. Hletko, ne fera qu’aggraver le problème, sans parler des dépenses initiales supplémentaires. Spiritueux cardinal dans l’Indiana voit les délais de livraison des barils multipliés par cinq et commande donc deux ou trois fois plus que d’habitude pour s’assurer de disposer de l’approvisionnement nécessaire aux projets prévus. Une pénurie de fûts serait, pour la plupart des distillateurs de whisky, un coup dévastateur.

Les whiskies comme le bourbon et le rye, qui doivent légalement être vieillis dans des fûts de chêne carbonisé neufs, sont les plus menacés par une pénurie. Mais pour un style comme le single malt américain, qui est souvent vieilli dans des fûts usagés, la pénurie de fûts neufs n’est heureusement pas aussi grave. Stranahan’s a principalement fait mûrir son single malt dans du chêne carbonisé neuf depuis sa création en 2004, afin de répondre aux normes applicables aux whiskies de malt pur. Bien que la distillerie de Denver connaisse actuellement une pénurie de fûts neufs, le distillateur en chef Owen Martin n’est pas trop inquiet. Les normes d’identité du single malt américain devraient être officialisées dans le courant de l’année et, comme elles autorisent tous les types de fûts de chêne pour la maturation, il y voit une occasion d’innover.

« Stranahan’s a toujours intégré la réutilisation et l’échange de barils dans ses processus de distillation, mais avec les nouvelles réglementations, cela va nous donner une chance de faire preuve de créativité », dit-il. « La réutilisation des fûts nous permet non seulement d’expérimenter l’équilibre chêne/malt dans notre whisky, mais aussi de travailler plus efficacement avec nos stocks alors que l’offre de l’industrie est en baisse. »

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Cet article a été rédigé par Susannah Skiver Barton et traduit par AutourduBouchon.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. AutourduBouchon.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.