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Comment la Californie a fini par définir le vin américain

On pourrait dire à juste titre que de nombreuses valeurs chères à l’Amérique se reflètent directement dans l’industrie vinicole du pays. Le vin américain présente un large éventail de cépages et de styles, grâce à la grande variété de climats du pays. Dans la vinification américaine, l’innovation et l’individualisme sont célébrés, voire même activement encouragés, les producteurs travaillant en dehors du carcan de réglementations excessives sur le comment, le quoi et le où de la viticulture et de la vinification.

Bien sûr, ce ne sont pas des sentiments originaux et vous ne rencontrerez pas beaucoup d’opposition si vous proposez cette définition du vin américain à un sommelier, un détaillant ou un viticulteur. Bien qu’ils soient idéalement pratiques, il existe peut-être une façon encore plus simple de résumer l’état œnologique de cette union. A savoir, qu’un état en particulier définit de manière écrasante le vin américain : la Californie.

Avec tout le respect dû à la 16 000 établissements vinicoles agréés opérant dans les 50 États américains, le Golden State domine tous les paramètres permettant de mesurer l’industrie vinicole du pays. Encore une fois, il ne s’agit pas de minimiser la qualité du Pinot Noir de l’Oregon, du Riesling des Finger Lakes ou de la douzaine d’autres régions et variétés que vous êtes peut-être en train de crier sur votre écran en ce moment même. Mais on peut également affirmer que le statut de ces vins – et du vin américain en général – reste largement redevable au travail et au succès des viticulteurs californiens depuis l’abrogation de la Prohibition. Voici pourquoi.

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Le vin californien en chiffres

Pour mieux comprendre à quel point la Californie domine le marché américain du vin, il faut se pencher sur les éléments tangibles, à commencer par les ventes.

Au cours de la période de 52 semaines qui s’est terminée le 6 novembre 2021, les consommateurs américains ont dépensé un total de 20,3 milliards de dollars en vin dans les canaux hors établissement suivis par la société de données Nielsen. Le vin californien a représenté 56 % (11,4 milliards de dollars) de ce total, et 82 % du montant dépensé pour le vin national (13,8 milliards de dollars). Si l’on considère les ventes en volume, cette dernière part – la part de la Californie dans le gâteau national – diminue légèrement pour atteindre 77 %.

On pourrait rapidement faire remarquer que ces réalités découlent directement du fait que la Californie abrite plusieurs fois plus d’établissements vinicoles et produit beaucoup plus de vin que tout autre État. Et c’est absolument le cas.

L’année dernière, la Californie a produit 88,5 % de tous les vins produits en Amérique, selon le rapport de la Commission européenne. données de la Institut du vin. Si nous prenons ce pourcentage et l’appliquons au volume mondial données partagée par l’Organisation internationale de la vigne et du vin (OIV), la Californie se serait classée au quatrième rang mondial des producteurs de vin en 2020. Sans l’apport de l’État, l’Amérique se situerait à la 15e place, entre la Nouvelle-Zélande et la Hongrie.

Alors que la Californie compte 6 010 établissements vinicoles agréés, son concurrent le plus proche, l’État de Washington, n’en compte que 1 389, selon le TTB. données. Il va de soi que quatre des cinq plus grands producteurs de vin du pays ont leur siège dans le Golden State, Constellation Brands (New York) faisant exception à la règle.

Cette disparité s’explique par une raison simple, outre le fait que la Californie est le quatrième État américain en termes de superficie, comme l’explique l’écrivain, éducateur et consultant californien spécialisé dans le vin. Liz Thach explique. « Nous avons un climat méditerranéen parfait tout le long de l’État, donc les raisins de cuve adorent la Californie », dit-elle. « Ils aiment aussi l’Oregon et Washington, mais le climat est plus extrême en Oregon et Washington est plus frais. »

Stag’s Leap Vineyards is one of the best California wineriesCrédit : Musée national d’histoire américaine de Smithsonian

Le vin californien, au-delà des chiffres (seulement)

Jusqu’à présent, nous sommes arrivés avec tout en ordre, tous les points étant parfaitement reliés. Le climat et la masse terrestre de la Californie en font l’endroit idéal pour des milliers de vignobles. À leur tour, ces producteurs peuvent dominer le marché – et le font – grâce au volume de vin qu’ils sont capables d’envoyer sur le marché.

Mais le problème, lorsque l’on range tout dans des boîtes aussi bien rangées et que l’on se concentre autant sur les avantages de la Californie, c’est que ces points font oublier les détails plus subtils sur la façon dont l’État a acquis une telle domination. Et par extension, comment la Californie en est venue à définir l’industrie viticole américaine.

Sans entrer trop profondément dans l’histoire de la viticulture américaine, il convient de noter que la Californie n’a pas été la première région où les colons européens ont commencé à faire du vin, ni la première à se vanter d’avoir une zone viticole américaine (AVA) reconnue par le gouvernement – bien que l’État abrite aujourd’hui plus de la moitié des 260 zones viticoles du pays. Plus simplement, l’État ne bénéficie pas de l’avantage historique d’être le premier ou le plus ancien de l’industrie viticole américaine, comme certains pourraient le supposer. (Ces titres reviendraient respectivement à la Floride et à Augusta, dans le Maine).

Un autre moment historique notable à évoquer brièvement est la formation du Wine Institute en 1934. Fondée peu après l’abrogation de la prohibition par des groupes de producteurs et de cultivateurs californiens, l’organisation a joué un rôle important dans le contrôle de la taxe sur le vin américain et a contribué à ouvrir des voies de vente pour les producteurs, comme l’expédition DTC. Composé de plus de 1 000 entreprises californiennes aujourd’hui, le Wine Institute compte plus du double de membres que la National Association of American Wineries, qui représente les producteurs des 50 États.

Mais pour de multiples raisons, 1976 est le meilleur point de départ pour une exploration historique plus approfondie. C’est la première année pour laquelle le ministère de l’Agriculture des États-Unis propose un taux de pressage des raisins. rapport pour la Californie. On y apprend que les établissements vinicoles de l’État ont écrasé un total de 1,2 million de tonnes de raisins de cuve. Avance rapide de 25 ans et ce nombre plus que le double à 3 millions de tonnes. En 2018, après la plus grande récolte jamais enregistrée, les établissements vinicoles californiens ont écrasé 4,3 millions de tonnes.

Tout cela est une façon moins directe de dire que le statut actuel de la Californie n’est pas simplement le résultat d’un climat viticole « idéal ». L’État a travaillé intentionnellement et efficacement pour faire croître son industrie et développer une base solide de consommateurs.

Revenons maintenant en 1976, une année que de nombreux amateurs de vin connaissent bien grâce au succès des vins californiens lors de la désormais légendaire dégustation à l’aveugle du Jugement de Paris. Bien qu’il soit souvent cité comme l’événement qui a mis le vin américain sur la carte internationale, les effets du Jugement de Paris ont été tout aussi importants sur le sol national.

Vigneron californien John Williams se souvient d’une attitude très différente à l’égard du vin en Amérique lorsqu’il est arrivé à Napa Valley dans un bus Greyhound en 1974. « Nous n’étions pas une nation de buveurs de vin », dit-il. « Ma génération, et la demi-génération qui m’a précédé, ne buvait pas de vin. Ce n’était pas acceptable. C’était considéré comme une boisson de ‘chochotte' ».

Pour la petite histoire, Williams lui-même a une relation complexe avec la dégustation à l’aveugle de Paris. Bien qu’il ait participé à l’élaboration de l’un des vins gagnants – Williams a aidé à mettre en bouteille le triomphant Stag’s Leap Vineyards 1973 Cabernet – Il est également très critique quant à l’impact qu’elle a eu sur le manque de diversité viticole dans la Napa d’aujourd’hui.

Pourtant, les bouteilles gagnantes ont permis à de nombreux Américains d’apprécier la qualité du vin de leur pays et d’en être fiers, explique M. Williams. « Cela nous a en quelque sorte donné la permission de rejoindre le club des buveurs de vin ». Boire un Cabernet de Napa dans un steakhouse est devenu un acte quasi patriotique – « Nous avons battu les Français, bon sang ! L’Amérique ! »

Dans les années qui ont suivi, le cabernet de Napa est devenu une icône mondiale, et certaines bouteilles ont été vénérées comme les meilleurs premiers crus. Bordeaux et grand cru Bourgogne. Entre-temps, l’appréciation du vin américain – tant au niveau national qu’international – a ouvert la voie à New York. Riesling et Oregon Pinot noir pour réussir, dit Williams.

Le fait que Napa et Sonoma aient également développé, au cours des décennies qui ont suivi, une industrie de l’œnotourisme de premier plan – non seulement en Amérique, mais sans doute dans le monde entier – n’a fait que renforcer les liens entre le vignoble et le consommateur. Et cette offre va au-delà des salles de dégustation, des trains à vapeur et des terrains de pétanque.

À elles deux, Napa et Sonoma comptent deux des 13 restaurants 3-Michelin-Star du pays. Trois autres restaurants détiennent ce statut prestigieux dans la ville voisine de San Francisco, qui compte 31 restaurants étoilés au total.

« Une région viticole peut-elle être considérée comme une région de grands vins si elle ne propose pas une cuisine raffinée pour accompagner ses vins de marque ? demande M. Williams. Il est certain qu’aucune autre région viticole américaine ne peut rivaliser sur ce plan.

Constellation’s The Prisoner arrives at the more premium $35 mark.Crédit : Prisoner Wine Co. / Twitter.com

Californie, Beyond Fine Wine

Les cabernets de premier ordre et les menus de dégustation à plusieurs plats ne racontent cependant que la moitié de l’histoire. En effet, malgré ce luxe, le vin californien est également en tête en termes d’accessibilité. « Personne, à l’exception de l’État de Washington, ne produit des vins à moins de 10 dollars qui sont disponibles dans tous les États-Unis », déclare M. Thach. « Il faut disposer de beaucoup, beaucoup d’hectares de vignobles pour y parvenir ».

Les vins californiens les plus populaires à ce niveau de prix ne se contentent pas d’être compétitifs sur le plan économique, ils sont aussi très populaires grâce à leur profil de saveurs « accessibles ». Et aucun style n’a fait plus de vagues ces dernières décennies que le mélange rouge américain. Goutteux et généreux en sucre résiduel, les assemblages rouges tels que Ménage à Trois de Trinchero et Apothic de E & J Gallo sont les plus populaires dans la catégorie des vins à moins de 15 dollars, tandis que The Prisoner de Constellation arrive dans la catégorie supérieure des 35 dollars.

L’avantage supplémentaire de la popularité de ces mélanges est la possibilité d’éviter les courants de mode associés à certaines variétés. Si, par exemple, un certain film sort sur grand écran et déclare qu’il est soudainement barbare de boire une variété spécifique, ce n’est pas un problème. « De nombreux assemblages rouges ont Syrah et le Zinfandel, qui ne se vendent franchement pas très bien en tant que cépages uniques », déclare M. Thach. « Il y a aussi beaucoup de Merlot dans les mélanges rouges. »

En outre, la disponibilité de ces vins ne fait qu’amplifier l’effet de la domination de la Californie lorsqu’on la regarde à travers la lentille finale des pays étrangers. En effet, alors que les petits producteurs de régions moins connues se battent pour obtenir une distribution nationale, les mastodontes californiens portent le drapeau de leur État et de leur pays dans le monde entier.

Cela a des ramifications qui vont au-delà des simples revenus, en ayant un impact sur la façon dont le commerce international du vin voit et apprend le vin américain. Par exemple, le Wine &amp ; Spirits Education Trust (WSET), un organisme éducatif international basé en Grande-Bretagne, concentre la majorité de son matériel pédagogique dans son chapitre sur le vin américain sur la Californie (six pages sur huit dans l’édition 2016 du manuel Level 3 Award in Wines).

« Lorsque nous envisageons l’enseignement du vin d’un point de vue global, la prise en compte se fait en fonction de ce qui est disponible pour les consommateurs et les personnes du secteur », explique Christine Kamine, responsable du développement des comptes du WSET. C’est encore plus vrai pour la partie dégustation des cours de l’éducateur. « En Thaïlande, où nous avons des fournisseurs, obtenir du White Zinfandel de Californie ou un chêne de Californie Chardonnay sera beaucoup plus facile que de trouver du Riesling du lac Seneca. C’est en grande partie une décision pratique. »

En effet, une grande partie de l’histoire du vin californien et américain n’est que cela : de l’ordre du pratique. Personne ne peut contester le fait que l’État détient un grand nombre d’as, sinon tous, lorsqu’il s’agit de montrer la voie en matière de viticulture sur son territoire et à l’étranger. Mais s’il y a une chose que nous devrions continuer à nous rappeler, c’est que depuis plus d’un demi-siècle, les établissements vinicoles californiens de toutes tailles et de tous niveaux de qualité ont très bien joué le jeu. Et pas seulement à leur avantage.

Lorsque Mick Jagger a chanté « Thank you for your wine, California » dans le classique « Sweet Virginia » des Rolling Stones en 1972, il aurait pu tout aussi bien parler au nom du public américain qui boit du vin et de son industrie dans son ensemble.

Cet article a été rédigé par Tim McKirdy et traduit par AutourduBouchon.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. AutourduBouchon.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.